Desde tabletas de arcilla tallada hasta rollos de papiro y tipos móviles hasta la composición tipográfica en película, la historia de la industria de la impresión ha sido de constancia marcada por cambios repentinos y drásticos. Sin embargo, la velocidad y la escala de estos muchos cambios han sido eclipsadas por la llegada del procesamiento de textos a las computadoras de escritorio y la aparición de Internet, lo que ha llevado a una era de la información sin paralelo en nuestra historia. En la década de 1960, había muchos pesimistas en la industria de la impresión que afirmaban que, con una mayor visualización de la televisión, se imprimirían muy pocos libros en un futuro próximo. De hecho, solo tenían razón en parte. Hoy en día, la impresión es la tercera industria más grande de los EE. UU., Además de ser una industria importante en todo el mundo, con más títulos producidos año tras año que nunca. Y aunque la visualización de televisión y la elección de canales también han crecido drásticamente, solo hay una parte del televisor moderno que impacta directamente en la industria de la impresión: la pantalla. Porque es aquí a través del teclado y el mouse, donde la gente puede interactuar principalmente con Internet.

¿Esta tecnología joven y aún emergente va a asestar el golpe mortal a la industria de la impresión, como se predijo debido a la televisión varias décadas antes? Adivinar mejor el futuro es un asunto de alto riesgo y la evidencia hasta ahora significa que el jurado debe estar deliberando. Para empezar, la autoedición a través de computadoras ha logrado reducir radicalmente los costos de producción en la industria de la impresión. En los días no tan lejanos de la impresión de metales calientes, había cientos e incluso miles de trabajadores de producción altamente remunerados en el periódico diario promedio, todos los cuales han sido reemplazados por sistemas de autoedición que no toman vacaciones ni descansos para comer. La propia Internet también ha sido una amenaza y una oportunidad para la industria de la impresión. Los correos electrónicos o la copia de entrada directa enviada a través de Internet han reemplazado en gran medida las llamadas telefónicas nocturnas de los periodistas o los mensajes tecleados, y las noticias tardías pueden llegar más fácilmente a la portada poco antes de ir a imprenta.

Por otro lado, muchos periódicos, como el Seattle Post Intelligencer muy recientemente, se enfrentan a la caída de las ventas y la reducción de la publicidad, lo que ha provocado su cierre. Se ha culpado a Internet, sobre todo por competir por la publicidad, pero incluso aquí ha creado nuevas oportunidades. El más obvio ha sido proporcionar a la mayoría de los periódicos importantes una presencia en la web, aunque aún está en duda si estas versiones digitales complementan o eliminan al periódico impreso. Otra causa de la reducción de la publicidad es la actual recesión económica, que puede haber tenido un impacto negativo en la industria del papel de periódico mucho más que Internet. Luego está el libro impreso producido en masa, un antiguo compañero que ha estado con nosotros desde que Gutenberg publicó por primera vez una Biblia de su imprenta a mediados del siglo XV. ¿Ha amenazado Internet con la extinción de los libros y la industria de la impresión? Hasta ahora, aparentemente no, ya que el gran volumen de material impreso sigue aumentando. El procesamiento de textos y los sofisticados sistemas de publicación digital han reducido el costo de la producción impresa.

Por ejemplo, impresión en color ahora es aproximadamente el doble del costo del blanco y negro, mientras que hace una década habría sido alrededor de diez veces más. Además, el costo adicional de agregar ilustraciones hoy en día es principalmente el papel de mejor calidad, mientras que Internet permite a los editores usar editores independientes de todo el mundo en lugar de una distancia de viaje y tener que proporcionar una oficina, etc.

Sin embargo, el impacto positivo de Internet en la industria de la impresión no se limita a meras tecnologías de producción como el procesamiento de textos y la transmisión digital de datos. Aunque muchos navegadores tradicionales de librerías se arrepientan del hecho, los sitios web como Amazon se están convirtiendo en el mercado principal para la venta de libros impresos en la actualidad. Incluso el encanto del café recién molido y los muffins al estilo americano en la librería moderna de la calle principal no es suficiente para detener el inexorable aumento de las ventas de libros por Internet.

Quizás el único enigma es por qué los lectores de hoy todavía se apegan a la palabra impresa en papel. Ciertamente, muchos árboles se salvarían de la fábrica de pasta y se ahorraría un combustible igualmente valioso en la distribución de libros. La respuesta probable es una vez más la buena pantalla de televisión. Hasta la fecha, el material digital visualizado en pantalla simplemente no es tan claro de leer como impreso en papel para extensas porciones de texto y, a pesar de los dispositivos de mano de pantalla pequeña para leer libros, este formato generalmente tampoco es tan portátil.

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