En 1995, el ecologista Richard Leakey escribió un libro titulado La sexta extinción. Este libro de bolsillo accesible describía lo que muchos otros habían estado diciendo y escribiendo en la literatura científica. Fue esto: que la fase actual de la actividad humana en la tierra está causando el próximo evento de extinción masiva, el sexto en 450 millones de años.

Estas extinciones masivas son eventos lo suficientemente grandes como para ver la pérdida de grandes proporciones de la biodiversidad observable. En el último evento de finales del Cretácico, hace 65 millones de años, se perdió el 75% de las especies. Tales eventos bien pueden haber ocurrido en los 3.800 millones de años de vida microscópica, pero son más difíciles de detectar para nosotros.

En abril de 2011, científicos y expertos mundiales en océanos se reunieron en la Universidad de Oxford en el Reino Unido para revisar información sobre el estado de los océanos del mundo. Después de examinar la evidencia de los impactos y considerar sus consecuencias, los expertos coincidieron en que los océanos estaban perdiendo oxígeno debido al calentamiento y la acidificación. También decidieron que estos cambios negativos se encontraban en el extremo superior de las predicciones y eran una gran amenaza de extinción para los organismos marinos.

Y su conclusión general fue que:

«… no solo ya estamos experimentando graves disminuciones en muchas especies hasta el punto de la extinción comercial en algunos casos, y una tasa sin precedentes de extinciones regionales de tipos de hábitats (por ejemplo, manglares y praderas de pastos marinos), sino que ahora nos enfrentamos a la pérdida de especies marinas y ecosistemas marinos completos, como los arrecifes de coral, en una sola generación «.

Estos expertos en los océanos están describiendo los detalles del evento de extinción masiva sobre el que escribió Leaky.

Lo que es sorprendente es la similitud con los eventos de extinción masiva del pasado. Las grandes extinciones ocurrieron porque hubo un cambio importante en las condiciones globales, afectando con fuerza a franjas enteras de biodiversidad adaptadas al status quo anterior. Por lo general, es un cambio en la composición de la atmósfera, un cambio en la energía de los niveles que alcanzan o se retienen dentro de los enormes disipadores de calor de los océanos y la atmósfera o eventos fuertes específicos como un gran impacto de meteorito.

Recuerde que la mayor parte de la tierra está realmente fundida, unida por la gravedad y una fina corteza. Golpea fuerte un líquido constreñido y se tambalea durante mucho tiempo. La actividad volcánica presenciada por los dinosaurios que sobrevivieron al ataque inicial habría sido espectacular.

A pesar de los dinosaurios, los eventos de extinción pasados ​​fueron más significativos en los océanos. Así que esta advertencia de la reunión de Oxford es muy importante.

Nos dice que las modificaciones que hemos realizado en el medio ambiente están aumentando las tasas de extinción lo suficientemente altas como para calificarlas como una extinción masiva. Esto se debe a las acciones locales: la limpieza de tierras, la contaminación de los ríos y la pesca de poblaciones de peces. Y de acciones globales: cambiar la composición atmosférica. El resultado es la pérdida de biodiversidad en un instante geológico. Es como si la Tierra hubiera sido golpeada por un gran trozo de roca espacial.

Parece inevitable una mayor pérdida de biodiversidad. Nuestra contaminación por carbono crece, todavía talamos bosques para la agricultura, desviamos agua para intensificar la producción en los campos que ya teníamos y consumimos recursos a medida que crece nuestro número y nuestra riqueza. El evento de extinción masiva está aquí y ahora.

Ha habido victorias. Un puñado de conservacionistas pioneros al comienzo de la revolución industrial sentó las bases para la conservación. Un esfuerzo serio iniciado en la década de 1960 ha llevado a la mayoría de los países a tener alguna forma de protección para al menos algunos hábitats y especies icónicas.

Este esfuerzo se ha centrado principalmente en la tierra, porque ahí es donde vivimos. Ahora tenemos reservas, corredores de vida silvestre, planes de recuperación de especies, restricciones de planificación, restricciones de manejo de tierras, regulaciones de agua, una fuerza laboral remunerada para cuidar las áreas naturales y un pequeño ejército de voluntarios que promueven activamente la conservación y la sostenibilidad.

Afortunadamente, estas acciones salvarán algunos de esos íconos y mantendrán algunos lugares salvajes.

Y esto es de vital importancia porque estos lugares serán islas, o quizás arcas, para proporcionar la materia prima para la evolución después de la extinción masiva.

También puede ganar algo de tiempo para que los hábitats oceánicos se adapten a las nuevas condiciones. Hay esperanza si se toman medidas.

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